战后美国舰队最严重的海上事故

张晓虹/ 编辑

76000 吨的攻击航母“福莱斯特”号去越南参战前,曾在诺福克海军基地进行过10 个月的大修和现代化改装,花费5000 万美元,约为其建造费用的四分之一。改装完成后,该舰被认为达到了完全现代化的技术水平,并特别重视消防器材的改进。
1967 年7 月29 日,该舰在北部湾已航行了五天,在距越南沿岸60 海里处正准备实施轰炸任务。这天港口天气晴朗,离该舰不远处的是“奥里斯坎尼”号和“好人理查德”号两艘航母,此外还有两艘担任警戒的驱逐舰。

这天早上,“福莱斯特”号已弹射出一波飞机。第二波21 架飞机正准备依次起飞,突然在飞行甲板的尾部出现了火焰,时间是10 时53 分。起火原因说法纷纭,一种说法是一架F-4 战斗机悬挂的“祖尼”火箭不知何故起动,撞击了另一架A-4攻击机的副油箱,于是燃油沿甲板溢出,火箭尾焰引起了燃烧。另一种说法是由于A-4 攻击机的飞行员不慎把机上悬挂的油箱掉落到了飞行甲板上,油箱内燃油起火,并沿飞行甲板流出,大火引爆了机上的一枚导弹。在另一些说法中,将火箭无故启动归咎于保险装置出现的故障。
“福莱斯特”号扑灭火灾的初步措施是使用海水消防总管和泡沫发生器,但是并未奏效。由于飞行甲板上飞机密集,火焰很快席卷了整个机群。飞机的油箱开始燃烧,机上的导弹和其他弹药开始爆炸。于是火灾迅速蔓延至飞行甲板的尾部。340 千克和450 千克重的航空炸弹在甲板上相继爆炸。飞机的油箱伴着爆炸冒出黑烟,浓烟沿飞行甲板弥漫,并窜入了舰内舱室,每次爆炸都导致人员死伤。

这个大洞由一枚1000 磅的炸弹所致。

最初的爆炸使很多消防人员死亡或退下火线,烈火和弹片损坏了不少消防器材。不少舰员被冲击波甩出舷外,另一些舰员从燃烧的舰舷跳入海中。因为航母的干舷高达18 米,落水人员中出现重伤和死亡的情况。此外,有些飞行员未能从飞行甲板上燃烧的飞机中逃生。尽管如此,大多数舰员一直在舰上始终与火灾和爆炸进行顽强的斗争。有些舰员试图通过飞行甲板上的弹孔进入舱内,取出冒烟的炸弹。

甲板大火越烧越旺,已烧入舱内。在机库内,舰员们必须在昏暗中与火灾进搏斗,摸索着从飞机上卸下炸弹和导弹,并把它们扔出舰外。由于从甲板到机库的通道已被大火封死,船员在飞行甲板、走廊甲板和舷边用气割装置开了许多切口,仅飞行甲板上的开口就多达十个以上,这就可使船员进出内舱扑火。但是,船员在灭火中遇到了不少困难,泡沫使甲板变得湿滑,加之烟雾太浓,即使借助灯光,能见度也不超过0.3-0.4 米。在这种条件下呼吸装置起了一定作用,但呼吸装置的玻璃常常被水气蒙住,影响舰员的视线。
“福莱斯特”号除依靠自己力量救火外,还得到了“奥里斯坎尼”号和“好人理查德”号航母以及两艘驱逐舰的支援。这两艘航空母舰停止了飞机起降作业,派直升机来救援。驱逐舰离“福莱斯特”号的舰舷只有3 米,用自己的消防水管向“福莱斯特”号直接喷水。
船员在灭火时出现了不少差错。由于大部分有经验的消防队员在火灾初期就已死去,因此该舰的救援工作只好落在没有救火经验的舰员身上。首先,他们制止火势蔓延作的工作很失败,火焰逐渐向在飞行甲板上堆放的炸弹和导弹蹿去,接二连三的爆炸震动了全舰。其次,火灾开始8 分钟以后,舰长才下达命令关闭各舱室门,这就使火焰沿舰内通道蔓延。最后,未受过消防训练的舰员往往会干扰别人工作,例如一部分舰员沿飞行甲板喷洒泡沫灭火时,另一部分舰员却用水管冲掉了这些泡沫,促使火势进一步发展。
经过几小时的艰苦努力,船员们终于把飞行甲板和机库甲板上的主要火源限制住,并堵住火舌通往机库中部和艏部的去向,那里停放了挂载武器的飞机。但是两层甲板间的火焰一直燃烧到晚上,10小时后才开始变小,大火烧了一昼夜直至次日12 时30 分才完全熄灭。舰体内充满了大量有害气体,这是电缆和塑料燃烧释放的,这些毒烟历时三昼夜才被完全清除。此外船员还花了不少时间去冷却飞行甲板上的炽热部位和其他金属构件。

这场火灾共造成134 人死亡,62人受伤,26 架飞机烧毁,40 架飞机连同弹射器、火炮以及舰上各种设备都受到了严重破坏。特别严重的是舰体损伤,“福莱斯特”号的10 层甲板有6 层被破坏,尤其在飞行甲板以及与相邻部位。厚度45 毫米的飞行甲板在爆炸中出现了7 个大洞,有些大洞的尺寸非常大。经历火灾的“福莱斯特”号仿佛是遭受过战斗的攻击。这场火灾造成的经济损失高达1.4 亿美元,其中航母紧急修理费用为1400 万美元。根据物资损失的程度和人员伤亡的情况,美国认为这场火灾是战后美国舰队海上事故中最严重的一次。
一个半月后,“福莱斯特”号前往诺福克海军船厂大修。飞行甲板的大部分必须更换,为此耗费了800 吨装甲钢。127 毫米炮、飞机升降机和其他飞行设备由于破坏严重而需要修理或更换。同时还改装了无线电设备和导弹发射装置。该舰修理近10 个月,在事故一年后才服役。此后“福莱斯特”号舰员重新编制,更换了舰长,并派往地中海执行任务。

劫后余生的船员们在残骸中搜寻可能生还的其他人。

鉴于“福莱斯特”号和“星座”号航空母舰(详见本刊上期专栏文章)的事故,美海军杂志连续刊载了关于提高航母生存力的多篇文章。这些文章认为,航母的生命力是一个综合的复杂概念,反映了舰的重要性能,如不沉性、防火性和抗爆性等。根据美国人的观点,航空母舰在当时的技术条件下难以处理防火问题。事故经验也表明,由于一系列原因,不可能完全评估出航母的抗爆性能。首先,每次爆炸的规模相对不大,在飞行甲板上爆炸的炸弹一般有300-400 千克黄色炸药的装药。
由于装甲飞行甲板具有较大的防穿透能力,即使甲板上出现了大尺寸的破坏,对航母的危害也不大。其次,爆炸是表面的,露天的,威力要比封闭空间爆炸要小。最后,爆炸是在空气中而不是水下发生的,因此与舱室被淹毫无关系。舱室被淹没可能会影响到舰上武器和设备,甚至会影响全舰的安危。根据上述理由,已发生的事故还不能全面评估攻击航空母舰的抗爆性。但可以指出的是,在现有条件下这种航空母舰的飞行甲板可以承受8-10次航空炸弹的爆炸。
在三年多的时间内,除了“福莱斯特”号和“星座”号,还有“奥里斯坎尼”号和“企业”号上相继发生四次事故,导致数以百计人死亡。这些事故也都在向美国专家和海军指挥部提出了关于航空母舰防火安全和生存保障的新问题。